炼丹术

我国自古就有悠久的炼丹术历史,最早可以追溯到汉武帝时代,形成于公元前二世纪。此前的秦始皇时代也是该文化的先驱者。炼丹术是一种炼制长生不老之药的技术,在最初被称为方士,后来又称为道士或丹家。《史记》和《汉书·方技列传》中记录了一些方士的姓名,例如少翁、栾大、宽舒、公孙卿、李少君等。除了这些记载的人物外,还有很多从事炼丹术的人,其中之一就是魏伯阳。他的事迹无从考究,撰有《周易参同契》,其中记载了汞和锡的炼制方法,是世界上最早的一部炼丹著作,也是世界上最早的制药化学记载。

在两晋南北朝200多年的历史中,炼丹风气盛行。葛洪和陶弘景是当时最著名的炼丹家。葛洪曾进行过许多化学实验,他认为丹砂可以烧成水银,然后再转化回丹砂。这表明硫化汞制造水银的方法在公元二世纪就有了详细的记录。此外,他还进行过升华试验,所得的“赤乳”就是升华后形成的结晶体。他还观察到了铜盐的取代作用,并在“金丹”篇里详细记录了制作外表像黄金和白银的几种合金。陶弘景也擅长炼丹,在《梁书》中有记载他在大通中(527-528)为武帝制造了“善胜”、“成胜”二丹,并为佳宝。他的著作涉及物质性能及其变化的现象,并且叙述很清楚。随着社会经济的发展,炼丹术在隋、唐时期进一步兴盛。一些著名的炼丹家,如孙思邈、孟诜、陈少微、张果等人,也做出了很多贡献。

很遗憾的是,为了得到长生不老之药的炼丹术,炼制出来的丹药并不能使人成仙,反而会导致人中剧毒而死。自西汉时期起,就有诗人感叹“服食求神仙,多为药所误”。历史记载了许多因服食丹药而丧命的案例,包括诸如晋贾后饮金屑酒而死、北魏道武帝服五石散而精神失常而死等。到了唐代末年,这种情况引起了很大的反响。后来,金丹术逐渐走向了衰微,在元、明时代已经渐趋消失。

丹家之术分为外丹和内丹两种类型。外丹以服用丹药为主,而内丹则注重身体的运气和气功治疗。在历史上,有许多炼丹家同时修炼内外丹,如魏伯阳、葛洪和陶弘景。直到隋代的苏元朗,才首次将吐纳、辟谷、房中术等方法称为内丹,并将烧炼药物归为外丹,从而形成了内外丹的区分。

外丹主要使用含有毒性物质的化合物,如汞、铅和砷。然而,由于这些物质的毒性,导致服用丹药的人们不敢再尝试,炼制者也得到了教训,最终导致外丹逐渐被遗弃。不过,炼丹家在长期的实验过程中对物质的性质和变化有了许多接触和认识,为化学领域做出了一些贡献,如水银的来源和性质,汞剂的形成,红色硫化汞的形成,铅的化学变化,以及金属置换等。尽管外丹最终失败,但内丹的一部分,如吐纳术和医药学中的本草学(用于炼制药物)仍在发展。

炼丹术和一般药物学有明显的区别,炼丹术侧重于金石之药。一般药物学则包括来自草木禽兽的药品,由于其中草木之药占绝大部分,故称之为“本草”。历来都以《神农本草经》为经典著作,书中不老延年之药,列为上品。炼丹家所用之药物,如丹砂、云母、矾石、滑石、硝石、曾青(以上属上品),雄黄、雌黄、石硫黄、水银、石膏、石胆(以上属中品),铁粉、铅粉、粉锡、矾石(以上属下品)等,都在其内。这些事实,就充分地说明了本草学与炼丹术在发展的初期,便是有密切联系的。《新修本草》提到了制法和用途,并且宋代《图经本草》中也有详细的记载。明代的《本草品汇精要》也记载了许多从炼丹术中所获得的制药化学知识。李时珍著《本草纲目》,对炼丹术进行了批判,但他也继承并扩充了一些实际有用的知识。他记录了从炼丹术中获得的一些制造方法和化学知识,这些知识对后世产生了深远的影响。

红升丹、白降丹、铅丹等较纯的无机药品现在主要用于外用,可以说是古代炼丹术的直接产物。

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